Nevadas en Venezuela

En la Cordillera de Mérida de los Andes venezolanos, se encuentran las cumbres más elevadas de Venezuela. Lugar escénico reconocido en el país por sus picos nevados. Alguna vez te has preguntado, ¿cuáles son las áreas donde generalmente cae nieve? Vamos a averiguarlo a continuación:

¿Nieve en el trópico?

Algunos de uds, lo primero que se les puede venir a la mente al asociar naturalmente a Venezuela, son playas exóticas caribeñas, densa jungla amazónicas, petróleo, montañas verdes nubladas, planicies tórridas… ¿pero nieve?, ya lo veremos más adelante.

Durante muchos siglos, la gente se mostró escéptica sobre la posibilidad de encontrar nieve y hielo en climas tropicales. En la antigua Grecia, Ptolomeo describió una «alta montaña cubierta de nieve» muy al sur de África central, pero cuando el misionero alemán Johannes Redman vio una «cúpula deslumbrante que se elevaba de las nubes» mientras exploraba África en 1848, su informe fue ridiculizado por la Royal Geographical Society de Londres. Hoy sabemos que Redman estaba diciendo la verdad. Fue el primer europeo en ver el monte Kilimanjaro.

En el occidente de Venezuela, la cordillera de los Andes ingresa ya ramificada en dos ramas montañosas: la Sierra de Perijá, en la frontera más occidental con Colombia; y la Cordillera de Mérida, comúnmente conocido como los Andes venezolanos propiamente dicho. Este ultimo constituye el techo de Venezuela, con cumbres gélidas afiladas que rozan los 5.000 metros de altura, específicamente en la zona central de la Cordillera de Mérida, donde se subdivide en Sierra La Culata, Sierra Nevada de Mérida y Sierra de Santo Domingo.

Durante siglos pasados, esta zona de Venezuela cautivo la atención de conquistadores, exploradores y científicos que grabaron en sus escritos y pinturas, evidencias de las montañas nevadas del país. En 1558, Juan de Maldonado, fue el primer europeo en mencionar la existencia de campos de nieve en la sierra de Santo Domingo, en su travesía del río de Santo Domingo para fundar la ciudad de Mérida. Los conquistadores españoles nombraron esta región en un inicio como la “Provincia de las Sierras Nevadas”, debido a él gran número de cadenas montañosas nevadas, y generalmente algunos pobladores desde los Llanos referían a los glaciares vistos desde ahí, como “las nieves de Apure”, este término cayó en desuso desde el siglo XIX. (Sánchez-Dávila, 2016)

Representación pictórica de antiguos glaciares a finales del siglo XIX.
A. Vista de Sierra Nevada de Santo Domingo (?) desde el Alto de Mucuchíes. B. Sierra Nevada de Mérida desde Lagunillas. C. Sierra de la Culata y sus campos de hielo desde Mérida. Fuente: A. Anton Goering (1876),
B. Bellerman (1845). C. Ferdinand(1852).

La razón de que esta región del país presente una temporada de nevadas, viene dada por la altura significante que tiene su relieve. A medida que la altura sobre el nivel del mar aumenta, la temperatura ambiental baja y la presión atmosférica también, así que hay un punto en que se alcanza la temperatura de rocío y la humedad del aire se condensa y se congela. Hace unos 115.000 años en el Pleistoceno tardío, cuando inició el Último Periodo Glacial (también conocido como Glaciación Würm, o localmente como Glaciación Mérida) todos los Andes venezolanos estuvieron cubiertos por gigantescas masas de hielo, que fueron formándose por nevadas constantes que habían sobre los 2800 metros de altura. A medida que con el tiempo las condiciones climáticas del planeta se tornaron más cálidas hace unos 11.000 años, empezó el retroceso glaciar acompañado de una pequeña serie de re-avances durante el Holoceno. Desde la revolución industrial a nuestros días, los glaciares de la Cordillera de Mérida han retrocedido hasta desaparecer el 99,9% de su superficie original, como consecuencia del aumento global de la temperatura del aire por el incremento del efecto invernadero, combinado con ocurrencia de años secos. Como recordatorio a estos lugares que antiguamente fueron coronados por glaciares, tenemos ahora esas zonas con nevadas estacionales

¿Dónde y cuando caen nevadas en Venezuela?

La temporada de nevadas comprende 5 meses desde junio hasta octubre, la cual coincide con la época de mayor actividad de la convergencia intertropical en Venezuela. El aire húmedo que proviene del sudeste se encuentra primero con las sierras de Santo Domingo y Nevada de Mérida. También existen corrientes de aire procedentes de la zona sur del Lago de Maracaibo, al otro lado de la cordillera, que aportan humedad a las sierras del Norte (La Culata) y Nevada de Mérida. En ocasiones hay nevadas fuera de temporada que son más probables en la Sierra Nevada de Mérida (Silva, 1992).

Como se observa en el mapa anterior, teóricamente puede nevar sobre la cota de los 3800 metros de altura (en purpura la línea puntuada y azulado el área en el mapa), pero las nevadas se hacen más notorias a partir de los 4200 metros de altura (en blanco, línea puntuada y área en el mapa). Las nevadas y sus consecuentes depósitos de nieve pueden ser disfrutados frecuentemente en la estación El Espejo del teleférico de Mérida a casi 4800 metros de altura, esporádicamente sobre la carretera Transandina a la altura de pico El Águila (Collado del Cóndor), más aún en la vía a Piñango que se eleva hasta los 4270 metros de altura.

(Imagen izquierda: Carretera Transandina entre tramo Collado del Cóndor – Piñango. Imagen superior derecha: Estación Pico Espejo – 4765 msnm. Imagen inferior derecha: Campesinos andinos. Fotos: Gabriel Sánchez-Dávila)

No hace mucho, las cosas eran bastante diferentes, y en realidad existía un pequeño centro de esquí en Venezuela. A mediados de la década de 1950, se llegó a celebrar el Campeonato Venezolano de Ski Slalom en la cima de Pico Espejo. Los participantes iban en burro hasta el Refugio Moya a 4.200 metros y completaban el ascenso a pie.


Luego, el teleférico de Mérida se inauguró en 1960 y el esquí se volvió mucho más fácil. El teleférico se construyó en cuatro etapas: 12,5 kilómetros de largo y más de 3.000 metros verticales hasta las alturas de 4.765 metros (la cima de Pico Espejo). Es el teleférico más largo y más alto del mundo, y durante toda la década de los sesenta, fue posible esquiar durante todo el año en una pendiente de aproximadamente 300 metros de longitud cerca de la parte superior de la estación del teleférico.

(Imagen izquierda: Refugio albornoz en la base del pico Bolívar; imagen superior derecha: Teleférico de Mérida en la década de los 60s; imágenes intermedia e inferior derecha: Campeonato Nacional de Ski Venezolano – 1956. Fotos cortesía de: Nadja Trujillo y Venezuela Inmortal)

Según Silva (1992), las zonas de mayores nevadas corresponde al área de la Sierra Nevada de Mérida, que son visibles desde la ciudad de Mérida y le confieren un atractivo escénico y turístico aprovechado mediante el teleférico. Esta zona recibe aproximadamente el orden de 5,5 millones de m³ de agua al año en forma de nieve en una superficie de 12,8 km² sobre la cota de los 4500.

La Sierra del Norte (La Culata), tiene dos grandes zonas de nevadas. Una que comprende los picos en los alrededores del pico Piedras Blancas, prolongándose hacia Las Teas y El Duende, cerca del Domo de Mifafí. La otra zona comprende los alrededores del pico Pan de Azúcar, donde la mayor cantidad de nieve corresponde a este macizo. En esta sierra es donde se haya el registro extremo de la temperatura más baja de Venezuela, la cual se registró en los alrededores del Páramo de Piedras Blancas, con una temperatura de -11ºC.

¿Bajo qué tipo de clima se da este fenómeno en Venezuela?


Los parajes climáticos que dominan estos lugares pertenecen exclusivamente al clima de tundra alpina (también conocido como «páramo«) y glacial de alta montaña (ver en mapa anterior los tonos grisáceos para hallar estos climas). El primero se caracterizan por poseer temperaturas en promedio durante todo el año por debajo de los 10ºC, mientras que el ultimo se haya en las cumbres más elevadas como los picos Bolívar, Humboldt, Bonpland, La Concha, Espejo, El Toro, León, Mucuñuque, entre otros; donde las temperaturas medias anuales son iguales ó menores a 0ºC. Estos climas son subtipos derivados del clima «polar» (Köppen & Geiger, 1936). De acuerdo a la clasificación de climas según pisos térmicos (Silva, 2010), estos se localizan en tres tipos de climas: fríos (entre 13ºC a 8ºC prom. anual), muy fríos (entre 8ºC a 3ºC prom. anual) y gélidos (menores a 3ºC prom. anual).


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